Impacto de las migraciones del Cenozoico en los gradientes de tamaño corporal de los mamíferos del Nuevo Mundo

El investigador Ignacio Morales Castilla y el profesor Miguel Ángel Rodríguez, ambos del Departamento de Ecología de la UAH (Universidad de Alcalá), han publicado recientemente un artículo científico en la prestigiosa revista ‘The American Naturalist’.

El artículo trata del Impacto de las migraciones del Cenozoico en los gradientes de tamaño corporal de los mamíferos del Nuevo Mundo.

Los intercambios bióticos ocurridos durante el periodo Plioceno-Pleistoceno (hace 5 a 3 millones de años, aproximadamente) han dejado una marca visible en la distribución espacial de tamaños corporales de los mamíferos en las Américas. En un nuevo estudio, un equipo internacional de investigadores liderado por Ignacio Morales-Castilla, quien realizó esta investigación como parte de su tesis doctoral recientemente defendida en la Universidad de Alcalá, y Miguel Ángel Rodríguez, profesor de dicha universidad y codirector de la tesis, ha combinado datos contemporáneos, paleontológicos y filogenéticos para establecer si los movimientos de fauna ocurridos en el pasado han tenido alguna influencia sobre los gradientes ( relación entre la variación del valor de una magnitud en dos puntos próximos y la distancia que los separa) actuales de distribución espacial de mamíferos.

Los resultados muestran que dichos movimientos contribuyeron a aumentar el tamaño corporal promedio que presentan las faunas de mamíferos del norte de Norteamérica (debido a especies llegadas desde Eurasia), mientras que en las regiones más meridionales e Suramérica el efecto ha sido el opuesto (debido a pequeños mamíferos que cruzaron de Norte a Sur cuando los continentes americanos se unieron). Además, este estudio ha encontrado que las especies cuyos ancestros participaron en dichos desplazamientos (denominadas alóctonas en el estudio) y las especies cuyos ancestros se originaron in situ (denominadas autóctonas), presentan señales filogenéticas y ambientales diferenciadas en sus tamaños corporales actuales. Los datos indican que ambas señales son mayores para las especies alóctonas, lo que sugiere que sus tamaños corporales actuales tienen una mayor similitud con los de sus ancestros, y además que su distribución espacial está más fuertemente determinada por las características del ambiente que en el caso de las especies autóctonas.

Estas diferencias podrían explicarse por el menor tiempo que las especies alóctonas habrían tenido para diversificarse, adaptarse y para ocupar distintos nichos en los territorios colonizados por sus ancestros en el Plioceno Pleistoceno que las especies autóctonas, derivadas de ancestros que ya los habitaban desde antiguo. Los autores también rechazan la hipótesis de que los gradientes espaciales de tamaño corporal actuales sean debidos a las extinciones de mamíferos de gran tamaño ocurridas en el Pleistoceno a causa, entre otros factores, de las acciones humanas. Esto lo hacen utilizando datos del registro fósil para reconstruir los patrones latitudinales de distribución de las especies extintas, y comparándolos con las distribuciones de las faunas actuales. En ambos casos se obtienen distribuciones de tamaños corporales promedio similares, lo que indica que la inclusión de las especies extintas en el análisis no cambiaría las conclusiones.

Finalmente, el estudio va un paso más allá al proponer posibles mecanismos capaces de explicar la distribución geográfica de las biotas actuales combinando procesos evolutivos, históricos y ecológicos. Aunque la experimentación no es posible a escalas temporales y espaciales tan amplias, los métodos empleados en este estudio han permitido profundizar en cómo ciertos eventos históricos con influencia sobre la historia evolutiva de un grupo faunístico, pueden haber condicionado su distribución geográfica en la actualidad, proporcionando con ello un mejor entendimiento de las relaciones existentes entre ecología y evolución. El artículo aparece en el número de Agosto de ‘The American Naturalist’.

Fuente: Universidad de Alcalá (UAH), The American Naturalist: The Imprint of Cenozoic Migrations and Evolutionary History on the Biogeographic Gradient of Body Size in New World Mammals. Ignacio Morales-Castilla, Miguel Á. Olalla-Tárraga, Andy Purvis, Bradford A. Hawkins, and Miguel Á. Rodríguez,The American Naturalist, Vol. 180, No. 2 (August 2012), pp. 246-256, Published by: The University of Chicago Press, Article Stable URL: http://www.jstor.org/discover/10.1086/666608?uid=3737952&uid=2&uid=4&sid=21101052797333


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